Self-driving cars: τα βήματα για την οδήγηση του μέλλοντος

Κωνσταντίνος Μιχαλέας 

Διαβάζουμε πολλά τον τελευταίο καιρό για τις νέες τεχνολογίες που εφαρμόζονται στα αυτοκίνητα, κυρίως στην Αμερική. Αυτοκίνητα που παρκάρουν μόνα τους, με φωνητικές εντολές, με συστήματα αυτόματης πέδησης και ασφαλώς γνωρίζουμε το σύστημα αυτόματης οδήγησης. Οι τεχνολογίες autopilot έγιναν τελευταία ένα από τα πιο επίκαιρα θέματα συζητήσεων στους κύκλους των φίλων των τεσσάρων τροχών και όχι μόνο.

Η ανακάλυψη του autopilot στα αυτοκίνητα και η πρώτη εφαρμογή του έγινε από την εταιρεία Tesla του γνωστού επιχειρηματία και εφευρέτη Elon Musk. Άλλα και άλλες εταιρείες επενδύουν σε παρόμοια projects όπως η Google, η ΒΜW και η Mercedes – Benz. Η αλήθεια είναι ότι πρόκειται για μια εντυπωσιακή νέα κατάκτηση στον τομέα του αυτοκινήτου και μάλιστα έχουν καταγραφεί, τα τελευταία δύο χρόνια, εκατομμύρια χιλιόμετρα οδήγησης στον αυτόματο πιλότο.

Σε αντίστοιχη δοκιμή που έγινε στις ΗΠΑ, ένα αυτοκίνητο με αυτόματο πιλότο ξεκίνησε από την περιοχή της Νέας Υόρκης και κατέληξε στην Καλιφόρνια χρησιμοποιώντας τη λειτουργία του αυτόματου πιλότου κατά το μεγαλύτερο κομμάτι της διαδρομής. Αυτό φυσικά σημαίνει ότι ο οδηγός έπιασε το τιμόνι ελάχιστα. Να σημειώσουμε ότι αυτό το πραγματικά μεγάλο ταξίδι επιτεύχθηκε σε μόλις 57 ώρες, χρόνος ιδιαίτερα χαμηλός αν αναλογιστούμε ότι τα Tesla είναι ηλεκτροκίνητα.  Όμως αναρωτιέται κανείς κατά πόσο τέτοιες τεχνολογίες είναι ασφαλείς και αν  άραγε μπορούν να έχουν πρακτική εφαρμογή στη χώρα μας.car-1209912_1920

Η  λειτουργία των self-driving cars

Σχεδόν όλα τα αυτοκίνητα με αυτόματο πιλότο μπορούν να λειτουργήσουν και συμβατικά. Η μόνη διαφορά βρίσκεται στο ότι διαθέτουν το  σύστημα λειτουργίας του αυτόματου πιλότου. Κάποιες εταιρείες έχουν εγκαταστήσει λογισμικό που επεξεργάζεται τα σήματα που αυτό δέχεται, από πλειάδα αισθητήρων που βρίσκονται περιμετρικά του αυτοκινήτου. Οι αισθητήρες μπορούν να ανιχνεύσουν εμπόδια σε όλες τις ταχύτητες και επιπλέον στο μπροστινό τμήμα βρίσκεται μια κάμερα, η οποία έχει τη λειτουργία των «ματιών» του οχήματος. Όλες αυτές οι πληροφορίες που συγκεντρώνονται από τους αισθητήρες επιτρέπουν το όχημα να κινείται ανεξάρτητα, να φρενάρει, να στρίβει και όποτε χρειάζεται να αλλάζει λωρίδα.

Άλλες εταιρείες προσπαθούν να δημιουργήσουν λογισμικό τεχνητής νοημοσύνης, ουσιαστικά να μάθουν στα αυτοκίνητα να οδηγούν μόνα τους. Σε κάθε περίπτωση αυτά τα συστήματα δεν είναι τέλεια και παρόλο που έχουν βοηθήσει αισθητά στη μείωση των ατυχημάτων, ο οδηγός πρέπει να έχει την προσοχή του στο δρόμο ώστε να πάρει τα ηνία, όταν χρειαστεί. Στο παρελθόν είχαν υπάρξει περιπτώσεις μικρών ατυχημάτων κατά τη διάρκεια που βρισκόταν το autopilot σε λειτουργία αλλά αφορούσαν μόνον περιπτώσεις όπου το σύστημα δεν μπόρεσε να αναγνωρίσει τον κίνδυνο.

Πολλοί επίδοξοι αγοραστές έχουν λανθασμένες αντιλήψεις για τα συγκεκριμένα οχήματα, οι οποίες βασίζονται στην εντύπωση που έχει δοθεί ότι είναι πλήρως αυτόνομα. Δυστυχώς αυτή η τεχνολογία δεν είναι τελειοποιημένη και θα χρειαστούν πολλά χρόνια μέχρι να βγούμε από τις πειραματικές εκδόσεις που κυκλοφορούν αυτή τη στιγμή. Αλλά και ακόμα τότε, σίγουρα ο παράγοντας άνθρωπος θα είναι αναγκαίος. Δεν αποκλείεται επίσης η συγκεκριμένη τεχνολογία να εφαρμοστεί και στις πιο οικονομικές κατηγορίες.

Ένα ακόμα κενό στο κομμάτι της  πληροφόρησης για τη συγκεκριμένη εφαρμογή αφορά την ικανότητα λειτουργίας ενός τέτοιου συστήματος. Είναι αλήθεια ότι τα αυτόνομα αυτοκίνητα δεν μπορούν να λειτουργήσουν υπο όλες τις συνθήκες. Χρειάζονται δρόμους με ξεκάθαρη διαγράμμιση, καλό καιρό και λεπτομερείς χάρτες με δυνατότητα άμεσης ανανέωσης. Τέλος χρειάζονται ενα πολύ σύνθετο λογισμικό για να λειτουργήσουν, το οποίο δοκιμάζεται συνεχώς σε διάφορες οδικές συνθήκες. Όπως καταλαβαίνετε, το προβληματικό οδικό δικτυο της χώρας μας δεν είναι το κατάλληλο για αυτόνομα οχήματα, αν εξαιρέσουμε βέβαια τις εθνικές οδούς.

Photo credit: kirainet via VisualHunt / CC BY-NC-SA
Photo credit: kirainet via VisualHunt / CC BY-NC-SA

Πρόσφατα είχαμε στις ΗΠΑ την εμπειρία του πρώτου σοβαρού ατυχήματος ενός αυτοκινήτου με τη χρήση autopilot. Το σύστημα δεν μπόρεσε να αναγνωρίσει το ψηλό τρέιλερ του προπορευόμενου φορτηγού και το αυτόματο σύστημα πέδησης δεν ενεργοποιήθηκε με αποτέλεσμα το Tesla να «καρφωθεί» κάτω από το τρέιλερ. Δυστυχώς ήταν το πρώτο θανατηφόρο ατύχημα που έχει σημειωθεί με την χρήση autopilot και αυτομάτως η εταιρεία κλήθηκε σε απολογία. Η εξέταση των τεχνικών της εταιρείας για το ατύχημα συνεχίζεται χωρίς να έχουν καταλήξει σε κάποιο συμπέρασμα. Μια πιθανή εξήγηση είναι ότι το σύστημα αναγνώρισης εμποδίων ανίχνευσε το προπορευόμενο τρέιλερ αλλά λόγω του μεγάλου μεγέθους του, το αναγνώρισε ως κάποιο είδος οδικής σήμανσης και γι αυτό το λόγο δεν φρέναρε.

Ο Elon Musk δήλωσε σχετικά με το ατύχημα: «Ήταν το πρώτο ατύχημα σε 130 εκατ. μίλια λειτουργίας του αυτόματου πιλότου». Επίσης ανακοίνωσε ότι δεν προτίθεται να αφαιρέσει από τα οχήματα της Tesla το autopilot αλλά να το εξελίξει ακόμα περισσότερο με νέες τεχνολογικές προσθήκες στα οχήματα, όπως φωτοβολταϊκά panels στις οροφές, την αύξηση της ασφάλειας και την επίτευξη πλήρους αυτοματοποίησης της οδήγησης, ακόμα και σε συνθήκες πόλης. Όσο για το ότι πολλοί αποκαλούν το λογισμικό του autopilot beta έκδοση, απάντησε: «Δεν είναι beta λογισμικό γιατί κάθε έκδοση περνάει από εκτεταμένη μελέτη πριν φτάσει στον καταναλωτή. Εμείς το ονομάζουμε beta για να μειώσουμε την επανάπαυση και να δείξουμε ότι θα συνεχίσει να εξελίσσεται».

Photo credit: jurvetson via Visual Hunt / CC BY
Photo credit: jurvetson via Visual Hunt / CC BY

Οι νέες τεχνολογίες είναι γεγονός και ήδη αλλάζουν πολλά δεδομένα στην αυτοκίνηση. Αν αναλογιστούμε ότι κάθε χρόνο γίνονται 33.000 ατυχήματα στις ΗΠΑ, τότε είναι πρώιμο να ονομάζουμε τα συστήματα αυτόματης πλοήγησης ανεπαρκή ή επικίνδυνα με το πρώτο άτυχο συμβάν. Σίγουρα έχουμε ακόμα πολύ δρόμο να διασχίσουμε μέχρι να φτάσουμε στο επίπεδο της απόλυτης ασφάλειας αλλά να μην ξεχνάμε κάτι πολύ ουσιαστικό, ότι μέχρι τώρα καμία εταιρεία δεν έχει δηλώσει ότι ο ανθρώπινος παράγοντας δεν είναι αναγκαίος.

Μόλις χθες ή αυτόματη λειτουργία ενός Tesla Model X έσωσε κυριολεκτικά τη ζωή ενός οδηγού. Ο Joshua Neally πηγαίνοντας στη δουλειά το πρωί ένιωσε έντονους πόνους στο στήθος και είχε δυσκολία στην αναπνοή. Χρησιμοποίησε το σύστημα αυτόματου πιλότου για να πάει στο πλησιέστερο νοσοκομείο. Το Tesla οδήγησε 20 μίλια μέχρι το πλησιέστερο νοσοκομείο και ο ίδιος το μόνο που έπρεπε να κάνει είναι να οδηγήσει τα τελευταία μέτρα. Διαγνώστηκε με πνευμονική εμβολή και οδηγήθηκε κατευθείαν στην εντατική. Μετά την εμπειρία ο κ. Neally υποστηρίζει ακόμα περισσότερο τις νέες τεχνολογίες που εφαρμόζονται στα αυτοκίνητα και δήλωσε «Ποτέ δεν θα είναι τέλεια – καμία τεχνολογία δεν είναι τέλεια – αλλά πιστεύω ότι είναι ένα καλύτερο και ασφαλέστερο μέτρο».

Cover Photo: jurvetson via Visual Hunt / CC BY